Atapuerca

En la cuenca del Duero, la sierra de Atapuerca (a 15 km. de la ciudad de Burgos) acoge un complejo aparato cárstico con cerca de 40 cuevas. En 1976 se inició la exploración sistemática de algunas de ellas, mediante excavaciones intensas que siguen manteniéndose en la actualidad.

Una de ellas (Cueva Mayor) conserva en su interior, en la zona conocida como la Sima de los Huesos, un gran depósito de huesos de animales, especialmente del oso: Ursus spelaeus deningeri. Otras cuevas de Atapuerca fueron puestas al descubierto por la trinchera abierta en la explotación de un antiguo ferrocarril: en este lote de yacimientos, llamados de la Trinchera, se están excavando los sitios estratificados, con industrias del Paleolítico Inferior, de Gran Dolina, Tres Simas, Galería y otros. Tanto Cueva Mayor-Sima de los Huesos como Trinchera-Gran Dolina han aportado importantes conjuntos de huesos humanos.

Desde las excavaciones iniciadas en 1980, en Sima de los Huesos se habían recuperado más de 5.000 huesos humanos correspondientes a no menos de 33 individuos, en su mayoría jóvenes. Este yacimiento constituye un importante registro de población del Pleistoceno Medio, con niveles de ocupación de 600.000 a 250.000 años aproximadamente. Los restos hallados permiten considerar a los individuos propios de la especia Homo heidelbergensis (el ancestro de Homo neanderthalensis), de todas las edades y sexos. Estos restos representan más del 90% de los fósiles humanos recuperados para el Pleistoceno Medio de todo el mundo.

Sobre el conjunto de estos restos humanos hay un depósito natural estalagmítico que lo cubre y asegura la contemporaneidad de todos ellos al tiempo que suscita la discusión sobre las causas de su deposición. Estudios del año 2006 plantearon que los restos de la Sima de los Huesos eran casi el doble de antiguos de lo que se creía, pasando de los 300.000 años a una antigüedad máxima de 600.000 . El descubrimiento ese mismo año de un nuevo cráneo de homínido y una mano, con más de 500.000 años de antigüedad, permite nuevas investigaciones sobre la morfología y el comportamiento de los habitantes de la Sima.

En 1994, el nivel TD6, en Trinchera-Gran Dolina, aportó un lote de restos humanos de una antigüedad de más de 780.000 años, entre ellos un cráneo de un joven, conocido como “chico de la Gran Dolina”. Se recuperaron cerca de 80 piezas (fragmentos de cráneos, maxilares, dientes y huesos de extremidades) correspondientes, cuando menos, a seis individuos distintos y de edades diferentes.

Los restos craneales mostraban una capacidad craneana de unos 1.000 cm3 , un 25% menos de la humanidad actual. Su morfología, algo diferente de la del Homo erectus habitual, sugirió a los especialistas implicados en el estudio que se trataba de una nueva especie, y propusieron la denominación de Homo antecessor para señalar su peculiaridad y su posición como lejano antecedente europeo del Homo sapiens neanderthalensis.

En 2003 se encontraron dos nuevos restos, en el mismo nivel TD6 de Gran Dolina de 1994, un hueso parietal y parte de la mandíbula de otro individuo Homo antecessor o del chico de la Gran Dolina. Seis nuevos restos en 2004 (un parietal, dos falanges, una de una mano y otra de un pie, y tres piezas dentales) demostraron que Homo antecessor tenía una estructura ósea grácil, con huesos finos y muy diferente de la robustez de los neandertales. Nuevos descubrimientos en 2005 (entre ellos, una mandíbula de mujer joven) permitieron sugerir a los investigadores que el Homo antecessor no llegó a Europa desde África, sino desde Asia. En 2006 se extrajeron nuevos fósiles, de unos 800.000 años de antigüedad, con marcas de canibalismo, una práctica que algunos investigadores consideran habitual de estos individuos.

Los restos de Gran Dolina superan ya el centenar, de 10 individuos diferentes como mínimo. De este modo, se certifica la ocupación humana de Europa occidental ya a fines del Pleistoceno Inferior, con evidencias bastante más antiguas que las hasta ahora reconocidas de hacia 500.000 años en Mauer (Alemania) o Boxgrove (Inglaterra).


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